Regards rivés sur le podium du Giro d'Italia pour Ben O'Connor : "C'est une course qui me convient vraiment"

Regards rivés sur le podium du Giro d'Italia pour Ben O'Connor : « C'est une course qui me convient vraiment »

Ben O'Connor a dû attendre son moment pour revenir sur le Giro d'Italia. Le joueur de 28 ans est le leader de l'une des plus grandes équipes cyclistes de France. Les années précédentes, l'équipe a donc économisé son stock pour la plus grande course de l'année, le Tour de France.

Quatre ans après son arrivée chez Decathlon AG2R La Mondiale, le moment est venu pour O'Connor de viser le Giro pour la première fois depuis son arrivée dans l'équipe. Grâce à sa progression en tant que pilote du classement général au cours des dernières saisons, l'Australien peut être sûr de se battre pour une place sur le podium final à Rome.

Les erreurs directes sont peut-être le moyen le plus frustrant pour un cycliste d'abandonner ses ambitions et sur le Giro d'Italia, c'est un sentiment qu'O'Connor ne connaît que trop bien. Il semblait assuré de terminer dans le top 10 dès ses débuts en 2018 avant qu'une chute tardive ne l'exclue de la course en raison d'une fracture de la clavicule.

« Je regrette vraiment d'avoir chuté en 2018 parce que c'était un autre top 10 dans un Grand Tour que j'ai complètement foutu et qui était vraiment là pour le prendre. Donc je vis toujours avec ce soupçon de regret, où je pense que je dois faire un autre Giro et y faire un vrai GC.

«Je pense que c'est plus une décision sincère que de devoir faire le Tour parce que c'est la plus grande course de l'année. C'est bien non seulement pour moi, mais c'est aussi quelque chose sur lequel l'équipe a accepté et elle est derrière moi à 100 %. J’ai vraiment apprécié cela aussi.

Pourquoi maintenant pour O'Connor et le Giro ?

Lors de sa première saison avec ce qui était alors AG2R Citroën, O'Connor a réalisé la meilleure performance de sa jeune carrière au Tour de France 2021. L'Australien faisait ses débuts dans la plus grande course de la saison et grâce à une victoire éclatante de l'échappée lors de la 9e étape – où il a franchi la ligne d'arrivée avec plus de cinq minutes d'avance sur le coureur suivant – s'est retrouvé deuxième au classement général au saut à la perche.

À ce stade, la course à la victoire au classement général avait déjà été décidée la veille par une démonstration de Tadej Pogačar (UAE Team Emirates), mais O'Connor a roulé de manière constante au cours des 12 derniers jours pour terminer le Tour en quatrième position.

Depuis, chaque année, O'Connor revient sur le Tour à la recherche du podium, mais la chance l'en a empêché. Une méchante chute lors du Tour 2022 l'a vu repartir la tête baissée, tandis que la maladie survenue lors de la course de l'année dernière l'a exclu de la compétition et l'a réduit à la chasse aux étapes – la troisième place de l'étape 19 était aussi proche qu'il le pouvait.

Mais avec la montée de Felix Gall dans les rangs de Decathlon AG2R La Mondiale, l'opportunité s'est ouverte à O'Connor de façonner ses propres ambitions pour la saison 2024 et c'est une opportunité que le joueur de 28 ans a saisie à bras ouverts. Fini le Tour de France pour la première fois depuis qu'il a rejoint l'équipe et place au Giro d'Italia.

« C'était nos deux décisions », a-t-il expliqué. « Cela fait un moment que je voulais refaire le Giro et évidemment étant dans notre équipe, c'est obligatoire pour moi de faire le Tour. Mais ça fait du bien d'avoir une ouverture et de partager un peu plus cette chance, car Félix s'est vraiment amélioré en tant que pilote lui-même. Il peut avoir cette chance sur le Tour et je peux avoir ma chance personnelle sur le Giro.

« C'est un endroit où j'ai toujours cru pouvoir performer, c'est une course qui me convient vraiment bien. »

Une course aux souvenirs mitigés mais beaucoup d'affection

Entre ses débuts sur le Grand Tour au Giro d'Italia 2018 et sa première victoire d'étape sur un Grand Tour trois ans plus tard, O'Connor a participé aux trois éditions de la course et a vécu des montagnes russes d'émotions en cours de route. Cela reste une course que l’Australien ne maîtrise pas encore totalement.

À seulement 22 ans, O'Connor a abordé les derniers jours du Giro d'Italia 2018 à la 12e place du classement général et s'apprête à capitaliser sur la meilleure forme de sa carrière. Sa confiance était telle que lors de l'étape 19, il a pris la décision d'essayer de rejoindre les leaders – parmi eux Tom Dumoulin et Richard Carapaz – dans la descente de Sestrières. Une décision qui s'avère fatale à ses ambitions.

Presque assuré de terminer la journée huitième ou neuvième au classement général compte tenu de la situation sur la route, O'Connor a poussé sa chance trop loin et a chuté avec une fracture de la clavicule.

L'Australien tenait à rectifier le record un an plus tard, mais le Giro d'Italia 2019 lui a rappelé encore de mauvais souvenirs.

« En 2019, je l'ai fait et c'était horrible, c'était probablement l'une des pires courses que j'ai jamais faites personnellement », se souvient-il. «J'étais tellement mauvais, j'étais juste horrible chaque jour. Chaque jour où j'étais dans le gruppetto, chaque jour où je n'arrivais pas à prendre l'échappée, c'était assez déprimant.

O'Connor était peut-être fatigué de l'Italie lorsqu'il a commencé le Giro d'Italia 2020 et l'avenir de NTT Pro Cycling semblait de jour en jour plus improbable. Même si Qhubeka allait finalement sauver l'équipe à la dernière minute, les performances d'O'Connor dans l'échappée des étapes 16 et 17 se révéleraient déterminantes pour la signature d'un contrat avec AG2R avant même la fin du Giro.

« 2020 a également été intéressante. Nous avons commencé, je suis tombé malade et puis nous avons travaillé pour Pozzovivo, nous avons eu des journées intéressantes et il avait l'air vraiment bien.

« Au cours de la semaine dernière, tout a finalement cliqué et j'ai passé une dernière semaine vraiment agréable de ce Giro 2020. »

Après avoir terminé deuxième de l'étape 16 derrière Jan Tratnik, O'Connor ne permettrait pas une telle surprise le lendemain. Faisant encore une fois partie de l'échappée, O'Connor a attaqué seul jusqu'à l'arrivée au sommet à Madonna di Campiglio et un seul coureur a réussi à franchir la ligne d'arrivée moins d'une minute après son exploit de victoire d'étape.

En réfléchissant quatre ans après sa dernière participation au Giro, il était clair que le temps avait guéri les vieilles blessures d'O'Connor et que l'Australien savourait l'opportunité de courir à nouveau en Italie.

« J'aime ça, le Giro a autre chose, peut-être que c'est juste le fait d'être en Italie, ça me fait rire. Quoi qu'il en soit, je pense que lorsque vous y allez en vacances aussi, vous avez ce genre de rire en regardant les Italiens la moitié du temps, regarder les gens est très amusant, c'est juste une culture tellement différente de celle avec laquelle nous avons grandi,  » dit-il avec affection. « C'est tellement détaché de notre vie normale donc ça peut être un bon moment. »

Un premier podium en Grand Tour une réelle possibilité

Trois ans après sa quatrième place au Tour de France, O'Connor peut revenir en Italie confiant de pouvoir décrocher son quatrième top 10 en carrière sur un Grand Tour. Le joueur de 28 ans a récemment couru Tirreno-Adriatico et le Tour des Alpes, se classant cinquième dans le premier et deuxième dans le second.

Avec ses ambitions bien ancrées sur le podium général du Giro d'Italia, le leader du Decathlon AG2R La Mondiale sait qu'une telle arrivée est tout à fait dans sa timonerie.

« Physiquement, je pense que c'est là, cela se résume à tous les autres billets. Vous savez à quel point cela peut être difficile, vous pouvez regarder Primož sur le Tour. Il a essayé plusieurs fois et cela n'a pas encore fonctionné pour lui, alors que cela a fonctionné pour Pogačar et Jonas (Vingegaard). Cela peut parfois être une affaire inconstante. Les Grands Tours vous exposent toujours, vous et vos faiblesses, donc si vous pouvez simplement minimiser cela, c'est votre ticket d'entrée.

Roulant à son niveau le plus constant depuis des années, O'Connor est sur la bonne voie pour décrocher son billet pour les trois premiers. Les mauvais souvenirs de 2018 et 2019 ne l'arrêteront pas, c'est une opportunité qu'O'Connor cherche désespérément à ne pas laisser passer.

« J'ai hâte d'y retourner, j'aurai ma propre opportunité et j'ai pris une décision claire quant à vouloir le faire. »

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