Tim Merlier et Van Lerberghe continuent de prospérer sur l'UAE Tour

Tim Merlier et Van Lerberghe continuent de prospérer sur l’UAE Tour

Nés à seulement 31 jours d’intervalle à l’automne 1992, Tim Merlier et Bert Van Lerberghe de Soudal Quick-Step forment un duo dont les destins sont depuis longtemps liés. Mais dans leur carrière professionnelle, la connexion commence tout juste à s’épanouir.

Coéquipier de Van Lerberghe depuis un peu plus d’un an, Merlier a été rejoint par son compatriote belge dans toutes ses 13 victoires en 2023, sauf une. Au début de 2024, leur alliance s’annonce plus excitante et efficace que jamais.

Après quatre jours sur l’UAE Tour, Merlier a sprinté vers la victoire sur les deux occasions réservées aux hommes rapides, tandis que Van Lerberghe a joué un rôle crucial dans chacune d’entre elles. Comme l’a noté Merlier lors de sa conférence de presse après l’étape 4, le partenariat entre le sprinter et son leader dure de nombreuses années.

« Nous étions ensemble dans la même classe, puis l’année dernière, nous avons formé une seule équipe. Je suis heureux qu’il soit un bon leader et il est heureux que je sois un bon sprinter, je pense ! »

Entre l’AlUla Tour et l’UAE Tour en cours, le joueur de 31 ans a gagné quatre de ses neuf jours de course jusqu’à présent en 2024, et jeudi après-midi a été un autre exemple classique de solide préparation, d’excellent travail d’équipe et d’un virage clinique en vitesse de les garçons en bleu.

Ayant initialement semblé avoir été déjoué par Alpecin-Deceuninck avant le dernier virage à 750 m de l’arrivée, Soudal Quick-Step a organisé un travail de récupération rapide pour placer Merlier en position de sprinter. Flanqué d’Olav Kooij (Visma-Lease a Bike) et d’Arvid de Kleijn (Tudor Pro Cycling), Merlier a été le plus rapide du groupe jusqu’à la ligne d’arrivée dans le port de Dubaï.

À première vue, la victoire de Merlier peut sembler plus ou moins la même de la part du Belge et de son équipe, mais en regardant sous le capot, il y avait plus dans la performance du sprinteur qu’il n’y paraît au premier abord. C’était une histoire de préparation et de confiance, accompagnée du coup de main de l’improvisation.

Dernier virage souligné par le directeur sportif de Soudal Quick-Step

Environ 90 minutes avant le départ de l’étape de jeudi, le directeur sportif de Soudal Quick-Step, Geert Van Bondt, était de bonne humeur alors qu’il discutait du plan d’action de la journée. On s’attendait à ce que l’étape soit plutôt vanille – ce qui s’est avéré vrai – mais le dernier virage était toujours susceptible d’être le grand moment de la journée.

« Le vent vient du côté droit donc si vous êtes du côté gauche, vous serez plus protégé donc vous devrez gaspiller moins d’énergie. Si vous venez du côté droit, vous aurez plus d’espace. mais vous allez prendre beaucoup de vent », a déclaré Van Bondt. « Je pense que ce sera toujours un pari. »

Gardant leurs cartes près de la poitrine jusqu’au dernier moment, Alpecin-Deceuninck s’est caché dans le peloton pendant une grande partie des derniers kilomètres, avant de se diriger droit vers le virage à droite alors qu’il apparaissait en vue. En réponse, Soudal Quick-Step a dû choisir sa ligne d’entrée. Pour ce poste, il ne devait pas y avoir de meilleur candidat que Van Lergerghe.

« Il faut juste avoir la bonne personne qui peut le ressentir et nous avons une personne en la personne de Bert van Lerberghe », a déclaré Van Bondt.

« Avec Bert, il ressent toujours une course, il prend déjà beaucoup de vent avant (le sprint). Il n’est peut-être pas le dernier le plus rapide et il le sait aussi, mais si je vois un sprint de Bert, il part avec 2 /3km à parcourir et il ressent toujours le moment présent. Il ne met pas son sprinter dans le vent »

Fidèle à son caractère, Van Lerberghe a élaboré un plan pour tirer le meilleur parti de la situation, après avoir initialement vu son unité Soudal Quick-Step se perdre au milieu de l’accélération d’Alpecin-Deceuninck.

« Tim est vraiment bon avec son timing et il l’a fait parfaitement. »

Fabio Jakobsen ne peut s’empêcher d’être impressionné

Curieusement, ce n’était pas tant un timing parfait pour Merlier, mais un ajustement suffisant qui lui a donné la voie libre pour rentrer chez lui.

Utilisant son physique pour devancer De Kleijn dans la dernière ligne droite, Merlier a pu lancer une fronde sur Kooij et se lancer dans la ligne droite. En se levant pour célébrer en franchissant la ligne d’arrivée, Merlier a pu savourer le moment qui avait commencé avec la préparation astucieuse de Van Bondt avant l’étape et s’était terminé avec le Belge au sprint.

Quant au reste du peloton de sprint, ils ne pouvaient que regarder avec admiration Merlier surclasser la pléthore de finisseurs de classe mondiale rassemblés lors de ce que Van Bondt appelait les « Championnats du monde des sprinteurs ».

Quant à savoir si Merlier peut être battu d’ici la fin de la course dimanche, Jakobsen a gardé ses cartes raisonnablement près de sa poitrine mais a souri légèrement en choisissant de rester optimiste.

« On verra, ah, il y a 14 autres sprinteurs ici, il faut que quelqu’un le fasse ! »

Pour toutes les informations importantes sur l’UAE Tour 2024, n’oubliez pas de consulter notre hub de course dédié pour notre aperçu complet, la liste de départ de la course et bien plus encore.

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