Omloop Het Nieuwsblad : Jan Tratnik remporte sa première grande victoire sur les Classiques

Omloop Het Nieuwsblad : Jan Tratnik remporte sa première grande victoire sur les Classiques

Jan Tratnik (Visma-Lease a Bike) a remporté son premier grand succès dans les Classiques avec une victoire improbable dans une édition passionnante de l’Omloop Het Nieuwsblad.

Le Slovène en forme s’est échappé avec Nils Politt (UAE Team Emirates) lors d’une course ouverte recousue au cours des dernières montées du Muur et du Bosberg, et il a éliminé l’Allemand dans le sprint à deux.

Le coéquipier de Tratnik, Wout van Aert, a frappé l’air alors qu’il essuyait le peloton derrière pour placer deux pilotes Visma sur le podium.

Un pilote Visma sur le podium était toujours le résultat le plus probable pour la course d’ouverture de la campagne des Classiques, mais peu de gens auraient prédit que ce serait Tratnik, du moins pas avant les 10 derniers kilomètres. Le joueur de 34 ans avait été considéré comme un cheval noir toute la semaine, mais Visma a ouvert la course depuis longtemps, la divisant dans le vent à environ 130 km de l’arrivée, et ils semblaient le tenir dans la paume de leurs mains avec trois coureurs dans un groupe de six en tête dans les 50 derniers kilomètres.

Lorsque Matteo Jorgenson est parti en solo à 20 km de l’arrivée, laissant Van Aert et le champion d’Europe Christophe Laporte assez derrière, cela ressemblait à une exhibition totalement unilatérale. Cependant, une finale extraordinaire a vu un groupe qui semblait mort et enterré revenir dans l’équation au-dessus du Muur et du Bosberg.

Alors qu’une douzaine de coureurs arrivaient à Jorgenson au-delà de la montée finale, avec 20 autres derrière, il semblait que Visma avait peut-être gâché une situation en or. Cependant, leur extraordinaire force en profondeur a été soulignée lorsque Tratnik a soudainement surgi et attaqué à 9 km de l’arrivée. Il a été immédiatement rejoint par Politt et, dans une confrontation acharnée, les deux hommes se sont combinés contre un groupe reformé et dirigé par les coéquipiers de Lotto-Dstny d’Arnaud De Lie.

L’écart n’était que de quelques secondes dans la dernière ligne droite, mais ils en avaient fait assez pour se battre entre eux, et à la fin ce fut une victoire convaincante, puisque Politt se redressa bientôt et baissa la tête, laissant Tratnik, toujours vêtu son cache-cou, pour célébrer une victoire remarquable.

« C’est peut-être la plus grande victoire de ma vie », a déclaré Tratnik, vainqueur d’étape du Giro d’Italia, qui est généralement assistant et a une expérience limitée sur les pavés.

« Nous avons une équipe tellement forte, et dans le passé je n’ai pas fait beaucoup de Classiques, donc aujourd’hui j’étais plutôt dans un rôle de domestique, mais les gars ont fait un très bon travail, je pouvais être derrière, pas détendu mais avec des gars dans devant, et à la fin j’ai continué à y croire, on a rattrapé tous les gars, je suis juste allé contre-attaquer et ça a marché.

« Dans le dernier kilomètre, j’étais un peu inquiet de pouvoir gagner le sprint, mais ensuite j’ai vu Nils commencer à tirer assez tôt et j’ai commencé à croire que je pouvais gagner. »

La course est ouverte après seulement 70 km

Le début de la campagne des Classiques a été traité avec le faste cérémonial habituel, avec le départ des coureurs de Gand après la présentation atmosphérique des équipes dans le célèbre vélodrome de Kuipke. Devant eux, 202,2 km au cœur des Ardennes flamandes, dans des conditions sèches mais froides et venteuses.

Il n’a pas fallu longtemps pour qu’une échappée précoce se forme, composée de neuf coureurs : Frank van den Broek, Sean Flynn (dsm-firmenich-PostNL), Lars Boven (Alpecin-Deceuninck), Alexis Gougeard (Cofidis), Sander De Pestel (Decathlon-AG2R), Elias Maris (Flandre-Baloise), Samuele Batistella (Astana Qazaqstan), Manlio Moro (Movistar), Jelle Vermoote (Bingoal-WB).

Avec l’équipe la plus forte de la course sur le papier, Visma-Lease A Bike a pris ses responsabilités dans le peloton, même si Ineos Grenadiers leur a prêté main forte. Après 40 km, les premières difficultés de la journée sont apparues, avec les pavés de Haghoek et la montée de Leberg se combinant pour la première des trois fois, l’écart entre l’échappée et le peloton s’établissant alors à 4h30.

Tout était calme, mais pas pour longtemps. Les coureurs n’avaient même pas vu un autre pavé ou une autre montée avant que la course ne soit réduite en miettes. Avec un souffle de vent, le rythme s’est accéléré après 60 km de course, et avec 70 km au compteur, un groupe incroyablement fort de 23 coureurs s’est éloigné du peloton principal.

Visma-Lease A Bike a joué un rôle déterminant dans le lancement de cette démarche et a été récompensé avec cinq coureurs dans le groupe : Wout van Aert, Christophe Laporte, Matteo Jorgenson, Tiesj Benoot et Edoardo Affini. Ineos, quant à lui, a placé son leader Tom Pidcock avec un soutien solide en Luke Rowe, Ben Turner et Ben Swift. Lidl-Trek était également représenté avec Toms Skujins, Jonathan Milan, Alex Kirsch et Tim Declercq.

Les sprinteurs les plus forts de la course étaient présents, chacun accompagné d’un équipier – Jasper Philipsen (Alpecin-Deceuninck) rejoint par Michael Gogl, et Arnaud De Lie (Lotto-Dstny) rejoint par Jasper De Buyst. Soudal Quick-Step en avait deux avec Kasper Asgreen et Gianni Moscon, Israel-Premier Tech en avait deux avec Krists Neilands et Riley Pickrell, tandis que le groupe était complété par Kenneth Van Rooy (Bingoal-WB) et Stian Fredheim (Uno-X).

Alors que ce groupe rattrapait l’échappée sur les pavés de Lange Munte à 114 km de l’arrivée, le peloton derrière était mené par une Groupama-FDJ, EF Education-EasyPost et Intermarché-Wanty de plus en plus paniquées. FDJ a fait le gros du travail et a réussi à creuser l’écart à environ 45 secondes, même si une chute dans le peloton impliquant Julian Alaphilippe (Soudal Quick-Step) n’a pas aidé à la dynamique.

Visma crée la sélection clé

Après le Kattenberg, la deuxième dose de Haghoek-Leberg et l’Hostellerie, la course-poursuite a pris de l’ampleur en passant par le Valkenberg et les pavés du Holleweg. C’était maintenant ou jamais et l’écart est tombé en dessous de 30 secondes. Cependant, Visma a rapidement éradiqué la menace et a de nouveau détruit la race dans le processus.

Jorgenson a pris les rênes en entrant dans le Wolvenberg avec un peu plus de 50 km à parcourir, puis a appuyé sur les pédales jusqu’au bout. Une grande partie du groupe de 30 personnes s’est rapidement retrouvée en difficulté, et lorsque Van Aert et De Lie ont commencé à se retourner, le groupe de tête s’est divisé en morceaux. Initialement, il en restait sept devant : Van Aert, Jorgenson, Laporte, De Lie, Pidcock, Skujins, Moscon. Cependant, ce dernier a explosé de façon spectaculaire peu après sur les pavés plats de la Kerkgate.

Laporte lui a donné un coup de pouce au-dessus du Molenberg et a été suivi par Pidcock alors que Visma a forcé Skujins à réduire l’écart, mais le teint tactique a été simplifié lorsque les coureurs abandonnés du groupe de tête ont été réintégrés dans le grand peloton. Ineos a commencé à travailler, Victor Campenaerts (Lotto Dstny) a lancé une tentative vouée à combler l’écart, mais comme l’écart s’est élevé au-dessus d’une minute après la troisième ascension du Leberg à 34 km de l’arrivée, il était difficile de voir le vainqueur ne pas venir du six en tête.

Les Berendrie ont vu apparaître quelques fissures en attaque, mais sans conséquence marquante. Skujins a lancé une attaque vicieuse et a réussi à ouvrir un espace, mais s’est assis par-dessus, alors que Pidcock a été exposé et contraint à un effort intense pour se raccrocher.

Il n’y a pas eu de réelle action sur l’Elverenberg à 27 km de l’arrivée, mais, à 10 km de la finale Muur-Bosberg, la course est devenue tactique sur le plat. Possédant l’avantage numérique, Visma a commencé à lancer de petites attaques et à utiliser ses autres cavaliers pour laisser des écarts et forcer les autres à poursuivre. Ils ont réussi à ouvrir les choses lorsque Jorgenson s’est lancé depuis l’arrière du groupe dans un virage à 21 km de l’arrivée. Pidcock était devant et n’a pas sauté dessus, et tout d’un coup l’écart s’est ouvert, avec Visma dans la position parfaite.

La course tourne à l’envers

Mais la physionomie de la course a changé sur le Muur van Geraardsbergen. Le jeu à l’avant, ainsi que l’accalmie après l’attaque de Jorgenson, ont permis au peloton de se rapprocher, presque à portée de main lors de l’approche ascendante du Muur. Pidcock y a été définitivement abandonné, alors que Tim Wellens (UAE Emirates) – qui avait crevé lors de la division initiale plus tôt dans la journée – a lancé une attaque sensationnelle par derrière pour remplacer efficacement le Britannique du groupe Van Aert par la chapelle du sommet de la colline.

Après quelques kilomètres sur le plat, l’avance de Jorgenson n’était plus que de 10 secondes, et le groupe Van Aert n’avait lui-même que 10 secondes d’avance sur un mini peloton qui se reformait après le Muur. Sur le Bosberg à 12 km de l’arrivée, le groupe Van Aert a été submergé et Jorgenson a commencé à s’effacer. Tout était en jeu et tout se remettait en place lors de la dernière montée de la journée.

Jorgenson a été rattrapé par le haut, tandis que Van Aert et Laporte ont lancé de nouvelles fouilles pour tenter de maintenir le nouveau groupe de 14 devant un groupe plus large de 20. Ils l’ont fait assez longtemps pour que Tratnik lance son mouvement gagnant à 9 km de l’arrivée, avec Politt conscient de la menace mais les autres sont restés sur le pied arrière. Decathlon-AG2R a cherché à corriger les choses, mais il faudrait que le prochain groupe le rejoigne et que Lotto prenne les rênes pour qu’une véritable course-poursuite se forme.

L’écart s’est réduit au cours des derniers kilomètres, au point qu’il n’était plus que de sept secondes avant le dernier kilomètre. Un sprint groupé aurait été un résultat fou compte tenu de ce qui s’était passé auparavant, mais le sprint à deux était une conclusion passionnante pour une course qui n’a jamais été ce qu’elle semblait être.

Politt a mené le score, mais Tratnik a confortablement devancé l’Allemand pour peaufiner la journée de Visma. Lors de la première Classique de la saison, l’équipe néerlandaise a donné le ton du printemps.

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